Criptomonedas

¿Qué es la minería de criptomonedas?

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En los últimos años, las criptomonedas como Bitcoin han ido creciendo en popularidad de forma silenciosa, con un número cada vez mayor de personas que las compran y las venden. Ahora que Bitcoin ha llegado a la corriente principal y se ha convertido en un fenómeno mundial, más personas que nunca buscan ingresar al juego de criptomonedas.

Sin embargo, la producción de criptomonedas no es similar a la del dinero regular. No hay una autoridad central que emita monedas nuevas; en cambio, bitcoins (o litecoins, o cualquiera de las otras llamadas ‘alt-coins’) se generan a través de un proceso conocido como ‘mining’. Entonces, ¿qué es la minería de criptomonedas y cómo funciona?

La mineria de criptomonedas y la cadena de bloques

Para entender cómo funciona la minería de criptomonedas, primero debe entender el concepto de blockchain. El blockchain es la tecnología que sustenta prácticamente todas las criptomonedas, y básicamente funciona como un registro descentralizado (o libro público) de todas las transacciones que se han realizado con una criptomoneda dada.

Las transacciones se recopilan en ‘bloques’, que luego se autentican (verificando que todas las transacciones son reales y legítimas) por parte de ‘mineros’ (que comprueban que la misma moneda no se haya gastado antes de que la transacción se haya liquidado, y que la entrada y los montos de salida coinciden) y el próximo bloque de transacciones subsiguiente se vincula a él. Esto forma la base sobre la cual se construyen las criptomonedas, pero también es la forma en que se generan nuevas unidades de esas monedas.

Minería de nuevos bloques

Sin una autoridad central, alguien necesita recopilar todas las transacciones realizadas con una criptomoneda para formar un nuevo bloque. Los nodos de red que hacen esto se conocen como ‘mineros’. Cada vez que se recopila un conjunto de transacciones en un bloque, se agrega a la cadena de bloques, y quien ensambló el bloque se recompensa con unidades de la moneda.

Sin embargo, para evitar que la divisa sea devaluada por los mineros que crean grandes volúmenes de nuevos bloques, la tarea de crear un bloque se hace artificialmente más difícil. Esto se hace requiriendo a los mineros que resuelvan un problema matemático complejo llamado “prueba de trabajo” (proof of work).

Cálculo de hashes

Para crear correctamente un bloque, debe ir acompañado de un hash criptográfico que cumpla con ciertos requisitos. La única forma factible de llegar a un hash que coincida con los criterios correctos es simplemente calcular el mayor número posible y esperar hasta obtener un hash coincidente. Cuando se encuentra el hash correcto, se forma un nuevo bloque y el minero que lo encontró recibe unidades de criptomoneda.

Piense en ello como en uno de esos concursos en los que tiene que adivinar el peso del pastel: solo obtiene conjeturas ilimitadas, y el primero en enviar una respuesta correcta gana. Quien pueda hacer conjeturas al ritmo más rápido tiene más posibilidades de ganar.

Límites de minería de criptomonedas

En la práctica, esto significa que los mineros compiten entre sí para calcular tantos hashes como sea posible, con la esperanza de llegar a ser el primero en alcanzar el correcto, formar un bloque y obtener su pago de criptomonedas.

Sin embargo, la dificultad de calcular los hash también aumenta, cada nuevo bloque de bitcoins se vuelve más difícil de extraer. En teoría, esto asegura que la velocidad a la que se crean nuevos bloques permanece estable. Muchas criptomonedas también tienen un límite finito en la cantidad de unidades que se pueden generar. Por ejemplo, solo habrá 21 millones de Bitcoins en el mundo. Después de eso, extraer un nuevo bloque no generará ningún bitcoins en absoluto.

Requisitos de minería de criptomoneda

Si bien era posible extraer sus propias criptomonedas usando una PC común, en su mayor parte ya no es así. A medida que más personas comienzan a extraer, el hardware necesario para minar con eficacia aumenta; desde un procesador moderadamente potente, a una GPU de gama alta, a varias GPU trabajando juntas, a chips especializados diseñados específicamente para la minería.

Para extraer con éxito la mayoría de las criptomonedas modernas, deberá gastar al menos US$1,350 en hardware, así como también pagar la importante factura de electricidad que generará tenerlo funcionando las 24 horas, los 7 días de la semana. De hecho, la mayoría de los mineros gastan la gran mayoría de sus ingresos mineros para cubrir los costos de funcionamiento de sus equipos.

Ahora que el boom Bitcoin está en pleno desarrollo, ciertas empresas y grupos han comenzado a poner dinero en serio detrás de él, con grandes almacenes llenos de estantes de costosas tarjetas gráficas, que no hacen más que tratar de extraer nuevas unidades de Bitcoin, Litecoin, Ether y similares.

Por contexto, la red Bitcoin procesa 5.5 quintillones de hashes por segundo. A menos que tenga un equipo que pueda procesar una gran cantidad de cálculos en un espacio de tiempo muy breve, sus probabilidades de competir con grandes operaciones mineras son infinitamente pequeñas. Esta es la razón por la cual muchos mineros unen fuerzas, uniéndose para crear ‘grupos de minería’, compartiendo su poder de cómputo y cualquier retorno generado por sus esfuerzos.

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